Asteroide 2001 FO32 al alcance de los astrónomos aficionados

Un asteroide de tamaño un poco mayor al Puente Zárate Brazo Largo pasará rápidamente junto a la Tierra a finales de este mes , el asteroide más grande y rápido en pasar cerca de nuestro planeta este año. 

Pero no se preocupe, no se acercará demasiado. 

El asteroide, conocido oficialmente por la NASA como 231937 ( 2001 FO32 ), tiene aproximadamente entre 400 y 680 metros de ancho, según las observaciones realizadas por el equipo de NEOWISE , colocándolo en el extremo más pequeño de la escala. Tiene un período de órbita de 810 días. 

El asteroide es más pequeño que el  último notable que se acercó a la Tierra, pero estará tres veces más cerca, dijo la NASA en un comunicado el jueves. 

2001 FO32 pasará a un poco más de 2 millones de kilómetros de la Tierra (equivalente a un poco más de 5 veces la distancia a la Luna) y se estima su punto más próximo a las 13:02 UTC-3 (Argentina) del 21 de marzo, solo un día después del equinoccio de otoño. Eso es lo suficientemente cerca como para que la NASA lo clasifique como » potencialmente peligroso » en su base de datos de asteroides cercanos a la Tierra, una designación que se da cuando se encuentran a menos de7.5 millones de kilómetros de la Tierra y posee más de 150 metros de diámetro. 

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Este diagrama muestra la órbita alargada e inclinada de 2001 FO32 mientras viaja alrededor del Sol (elipse blanca). Debido a esta órbita, cuando el asteroide se acerque a la Tierra, viajará a una velocidad inusualmente rápida de 124.000 k/h.ASA / JPL-CALTECH

Pasará a casi 124.000 km por hora, o 33700 km por segundo, lo que aumentará los intereses de los científicos como una de las rocas espaciales más rápidas que se sabe que pasa por la Tierra. El asteroide es «inusualmente rápido» debido a su órbita muy inclinada y alargada alrededor del sol, que lo acerca más al sol que Mercurio y dos veces más lejos del sol que Marte. 

«Este es el enfoque predicho más cercano en 2021 para cualquier asteroide moderadamente grande, donde ‘moderadamente grande’ significa al menos varios cientos de metros de tamaño», dijo a CBS News Paul Chodas, director del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra. 

Sin embargo, no presenta ningún riesgo de impacto, y los científicos conocen su camino con mucha precisión, habiéndolo estudiado durante aproximadamente dos décadas. 

«A medida que 2001 FO32 hace su viaje al interior del sistema solar, el asteroide gana velocidad como un patinador que rueda por un medio tubo, y luego se ralentiza después de ser arrojado al espacio profundo y girar hacia el Sol», dijo la NASA. 

El próximo encuentro brinda a los astrónomos la oportunidad única de obtener una mejor comprensión del asteroide, incluido su tamaño, reflectancia y composición. Algunos de los estudios utilizarán la instalación del telescopio infrarrojo (IRTF) de la NASA en el Mauna Kea de Hawai. 

«Estamos tratando de hacer geología con un telescopio», dijo Vishnu Reddy, profesor asociado del Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona en Tucson. «Vamos a utilizar el IRTF para obtener el espectro infrarrojo para ver su composición química. Una vez que sepamos eso, podemos hacer comparaciones con meteoritos en la Tierra para averiguar qué minerales contiene 2001 FO32».

Además, los investigadores pueden utilizar observaciones de radar de la Red de Espacio Profundo de la NASA, que tiene estaciones terrestres en California, España y Australia, para estudiar la órbita del asteroide, las dimensiones, la velocidad de rotación, las características de la superficie y los satélites potenciales. 

«Las observaciones que datan de hace 20 años revelaron que alrededor del 15% de los asteroides cercanos a la Tierra comparables en tamaño al FO32 de 2001 tienen una luna pequeña», dijo Lance Benner, científico principal del JPL. «Actualmente se sabe poco sobre este objeto, por lo que el encuentro muy cercano brinda una oportunidad excepcional para aprender mucho sobre este asteroide».

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Esta foto muestra la vista desde el interior de la cúpula de la Instalación del Telescopio Infrarrojo de la NASA durante una noche de observación. El telescopio de 10,5 pies sobre el Mauna Kea de Hawai se utilizará para medir el espectro infrarrojo del asteroide 2001 FO32. UH / IFA

En su punto más brillante, la roca espacial seguirá siendo «demasiado tenue» para ser vista a simple vista, dijo Chodas. Pero los entusiastas del espacio pueden detectarlo con un telescopio.

«Un aspecto fascinante de los asteroides es que los observadores que utilizan telescopios de aficionado pueden detectarlos como ‘estrellas’ aparentemente de movimiento lento»,   dijo EarthSky . «Por lo general, los usuarios de telescopios aficionados tardan al menos de 5 a 10 minutos en detectar el movimiento de una roca espacial frente a su campo estelar. Pero el asteroide 2001 FO32 pasará por la Tierra a un ritmo tan rápido que, cuando esté más cerca, los astrónomos aficionados que utilicen telescopios de 8 pulgada o más grandes, podrían detectar su movimiento, su deriva frente a las estrellas, en tiempo real «.

Los astrónomos aficionados en latitudes más bajas del norte, en especial del hemisferio sur tendrán la mejor oportunidad de detectarlo en su punto más brillante, dijo Chodas. Los mapas estelares ayudarán a localizarlo.  

Observación

Actualmente el asteroide se encuentra en la región del Centauro con magnitud 13.

La noche del 20 y madrugada del 21 de marzo será el mejor momento de observación ya que estará en el punto más cercano de su órbita con la Tierra, con una magnitud aparente entre 10 y 12 transitando la Constelación de Escorpio. Por su velocidad y acercamiento superará los 2° de arco por hora.

Aunque será visible a los telescopios desde las 01hs de la mañana del 21 de marzo (superando los 20° de elevación respecto del horizonte), no será hasta las 04hs UTC-3 (Argentina) el mejor momento ya que será cuando se ubique por encima de los 40° de elevación.

efemérides del asteroide 2001FO32 desde la noche del 20 hasta la madrugada del 21 de marzo. Se aprecia su tránsito por las Constelaciones de Escorpio y Sagitario. Los datos son tomados desde el Observatorio El Firmamento, Mendoza – Argentina

Los telescopios en Nuevo México que son parte del programa Lincoln Near-Earth Asteroid Research detectaron el asteroide en marzo de 2001. El programa del Laboratorio Lincoln del MIT, financiado por la Fuerza Aérea de los Estados Unidos y la NASA, lo ha estado monitoreando desde entonces. 

Después de su visita el 21 de marzo, FO32 continuará su «viaje solitario», y no regresará a la Tierra hasta 2052. En ese año, llegará a 2.81 millones de kilómetros de la Tierra, o la distancia equivalente a siete lunas (aprox. 380mil km es la distancia media a nuestro satélite natural). 

La mayor amenaza conocida en la actualidad es un asteroide llamado (410777) 2009 FD, que tiene menos del 0,2% de posibilidades de chocar con la Tierra en 2185,  según el PDCO de la NASA . 

La organización Asteroid Day invita a los astrónomos tanto profesionales como aficionados a sumarse a la observación, estudio y detección de 2001 FO32 dando una charla El Dr. en astrofísica Gianluca Masi el 19 de marzo a las 13hs UTC-3 (Argentina). Le dejamos a continuación el link.

El Firmamento

Descubren el Cometa Leonard

Los astrónomos acaban de descubrir un nuevo cometa que, de cumplirse las predicciones, se podría volver tan brillante que será visible a simple vista a finales de este año. Catalogado como C / 2021 A1, ha sido bautizado coloquialmente como Leonard, en honor a su descubridor, el investigador Gregory J. Leonard, quien lo vio por primera vez el pasado 3 de enero desde el Observatorio Mount Lemmon (Arizona).

En el momento de su hallazgo, su luz era muy débil: de magnitud 19 o, lo que es lo mismo, casi 160.000 veces más tenue que las estrellas más débiles visibles sin necesidad de telescopio. Leonard lo descubrió cuando se encontraba a unas 5 unidades astronómicas de nuestra estrella (una unidad astronómica o UA la distancia media entre la Tierra y el Sol, 149.565 millones de km), cerca de Júpiter. Sin embargo, su aproximación es inminente -hablando en términos espaciales-: los astrónomos calculan que a finales de diciembre se acercará a ‘solo’ 34,9 millones de kilómetros de nosotros, lo que permitirá que lo veamos con nuestros propios ojos, tan solo alzando la vista al cielo.

Cómo es Leonard

Los cometas están compuestos principalmente de gases congelados que se calientan a medida que se acercan a las estrellas. Una vez incrementan mucho su temperatura, se expanden, y el viento solar (partículas subatómicas que se irradian desde el sol) expulsa ese material hacia la típica cola del cometa. Pero no todos son visibles a simple vista: de media, son observables uno o dos cada década o década y media, aproximadamente.

Cuando se avistó al cometa Leonard por primera vez, su distancia con el Sol hacía que el metanol (CH3OH) y el agua de su composición comenzasen a sublimarse; en otras palabras, pasaron directamente de un estado congelado a un gas. De hecho, en algunas imágenes incluso se podía apreciar una débil cola.

Los primeros cálculos demostraron que viaja en una órbita elíptica aplanada excesivamente larga que lo llega a alejar en su punto más distante del Sol hasta 3.500 UA: 523 mil millones de km. Allí, las temperaturas son solo una fracción de grado por encima del cero absoluto: menos 459,67 grados Fahrenheit (menos 273,15 grados Celsius), tan frías que las partículas dejan de moverse. En esencia, después de estar literalmente congelado durante decenas de miles de años, el cometa Leonard acababa de despertar de su largo letargo.

Optimismo cauteloso

Pero, ¿cómo saben los astrónomos que, efectivamente, podremos verlo solo con alzar la vista si aún queda un año para que eso ocurra? Hay un par de razones, según explican desde Space.com: por una parte, la propia órbita del cometa. Su trayectoria demuestra que no es un cometa ‘nuevo’ que viene directamente de la nube de Oort, una capa helada alrededor del Sistema Solar donde los cometas parecen originarse. Leonard viaja en una órbita cerrada y probablemente visitó las cercanías del sol al menos una vez antes, hace unos 70.000 años.

Eso es una buena noticia porque un cometa que nunca antes ha pasado cerca del Sol puede tener su superficie cubierta con material muy volátil, como dióxido de carbono congelado, nitrógeno y monóxido de carbono. Estos hielos tienden a vaporizarse lejos del Sol, dando a un cometa distante un aumento de brillo que puede generar expectativas poco realistas. Pero luego, a medida que se acercan al Sol, su brillo se apaga repentinamente.

Por otro lado, podemos ser optimistas porque Leonard se acercará ‘bastante’ a la Tierra y al Sol. El 12 de diciembre pasará a menos de 34,9 millones de kilómetros de la Tierra, y el 3 de enero de 2022 pasará a menos de 92 millones de kilómetros del sol. Cuando se utilizan fórmulas estándar de ley de potencias, teniendo en cuenta qué tan brillante es el cometa ahora frente a cuánto más cerca estará para fin de año (tanto de la Tierra como del sol), la expectativa actual es que el cometa podría alcanzar un brillo de cuarta magnitud, haciéndolo lo suficientemente brillante para ver sin ayuda óptica en un cielo oscuro. Sin embargo, los astrónomos avisan de que los cometas recién descubiertos son bastante impredecibles, por lo que habrá que seguir atentos de las nuevas noticias sobre Leonard.

eclíptica del cometa C/2021 A1 Leonard

Hemisferio Sur

Lamentablemente, el momento de mayor acercamiento a la Tierra, el cometa será visible para el hemisferio Norte. Para quienes residan en el hemisferio sur, debemos esperar hasta el 16 de diciembre en adelante, cuando inicie la noche, pasadas las 21:36hs UTC -3 (hora Argentina), sobre el horizonte Oeste. Momento en que el Cometa estará a 44 millones de kilómetros (10 millones de kilómetros más alejado del punto máximo de acercamiento) y se irá alejando cada día más.

Positivo

Será visible de identificar los días 17 y 18 de diciembre ya que se encuentra muy próximo al lucero del atardecer (planeta Venus).

Con el correr de las noches, el cometa se irá elevando sobre el horizonte, alcanzando los 25° de elevación respecto al horizonte en nochebuena, 24 de diciembre. Momento en que los astrofotógrafos podrán utilizar sus equipos astronómicos para obtener imágenes más detalladas del cometa. Ya a más de 84 millones de kilómetros.

En los días de visualización del cometa, tendremos sobre el horizonte Oeste una alineación planetaria que nos servirá de guía para ubicar al Cometa; Venus, Saturno y Júpiter (en dicho orden) sobre el horizonte oeste, irán descendiendo con el transcurso de los minutos.

El 28 de diciembre será la fecha de mayor elevación del cometa respecto al horizonte. Aquí estará a más de 107 millones de kilómetros, haciéndolo visible únicamente con instrumentos ópticos (telescopios y binoculares).

Se recomienda estar alejado de toda contaminación lumínica para su mejor observación.

Negativo

La Luna estará en un 94% iluminada de su fase creciente el 16 de diciembre, mermando recién a partir del 20 de diciembre (menguante). En nochebuena, alcanzará un 74% de fase iluminada y el 28 de diciembre, tendrá un 32% de fase iluminada.

Desde el 30 de diciembre del 2021 hasta el 8 de enero del 2022 la Luna irradiará poca luz, siendo la fecha de fase nueva el 02 de enero.

Cuándo será visible a simple vista para los que vivimos en el Hemisferio Sur?

Quienes vivamos en el hemisferio sur, el 16 de diciembre es la fecha que se estima que el cometa tendrá mayor brillo. Pasando los días hasta el 28 de diciembre se podrá apreciar a ojo denudo.

Aclaración

Entendamos que los cometas se comportan de manera inesperada. Queriendo decir con ello que es muy difícil predecir con exactitud su comportamiento debido a situaciones o eventos exactos que se suscitan en el núcleo del cometa mientras se acerca al Sol.

Algunos de estos eventos inesperados son:

  • fragmentación del núcleo cometario: lo cual disminuiría considerablemente su brillo, debido a fuerzas gravitacionales tanto planetas como de nuestro Sol.
  • elevación de su brillo, debido al comportamiento interno del núcleo cometario: expulsión mayor de materia reflectante como ser partículas de hielo.
  • precipitación al Sol: la fuerza gravitatoria que ejerce nuestro Sol, no sólo podría partirlo sino también cambiar su órbita haciendo que caiga en nuestro astro rey, finalizando la vida del cometa.
  • emisión de materia de poca reflexión: Desconocemos con exactitud la composición exacta de dicho cometa, por lo cual, existe la posibilidad que pueda contener, además de hielo, restos de polvo cantidades mayores a lo habitual, haciendo que la luz reflejada en él disminuya considerablemente.
efemérides del cometa C/2021 A1 Leonard del 16 de diciembre de 2021 hasta el 08 de enero 2022

Fuente ABC (para el Hemisferio Sur, El Firmamento)

Los Principales Eventos Astronómicos 2021

Para todos los interesados en conocer los eventos astronómicos que nos depara el 2021, dejamos, a continuación, en formato PDF para ser descargado, las Efemérides Astronómicas 2021.

Las mismas incluyen las lluvias de meteoros más relevantes con orientación al Hemisferio Sur, Conjunciones, Alineaciones, Eclipses tanto lunares como solares, Actividades Internacionales, entre otros.

Los horarios corresponden al uso horario UTC -3 (Argentina, Brasil, Uruguay y Paraguay, Chile -hora verano-).

A continuación, les dejamos el link correspondiente, deseándoles buenos cielos!

El Firmamento

5 Planetas Alineados

alineacionimagen simulación mostrando los planetas alineados en el cielo del 22 de enero a las 06:05hs local (09:05 UTC) – El Firmamento

Levantarse un par de horas antes del amanecer -o pasar toda la noche en vela, si se prefiere- puede ser un buen plan para los próximos días. Es que hasta mediados de febrero, y especialmente entre el 25 y el 31 de enero, el cielo ofrecerá un panorama que no se observa con frecuencia: Mercurio, Venus, Saturno, Marte y Júpiter aparecerán alineados, trazando un eje que va de este a oeste. Los cinco planetas podrán apreciarse a simple vista y si bien no se trata de un fenómeno extraordinario, ocurrió por última vez hace 10 años y habrá que esperar para que vuelva a ocurrir hasta 2020.

El astrónomo amateur Walter García comentó que esta alineación, producto de que los planetas se ubican en una línea imaginaria, viene sucediendo desde el 31 de diciembre y se extenderá hasta la primera quincena de febrero.

Sin embargo, señaló que recién el lunes que viene, a las 5, se podrá ver con claridad Mercurio, ya que, por su cercanía con el sol, habrá que esperar a que amanezca un poco más tarde para que la luz solar no lo oblitere. Y el astro rey demora cada día aproximadamente un minuto su aparición en el horizonte, desde que alcanzó su punto más alto, el 21 de diciembre.

Los planetas, detalló Walter García, fundador del grupo El Firmamento, irán apareciendo uno a uno en el cielo. Apenas comenzó el día de hoy, a las 0, Júpiter se dejó ver; a la 1.38 se sumó al panorama Marte; Saturno se mostró alineado alrededor de las 3.38; a las 4.40 le seguirá Venus y recién a las 6 apareció en el este Mercurio. Como el sol sale pocos minutos antes de las 7, es poco probable que la mayoría distinga al diminuto cuerpo celeste.

Sin embargo, a partir del 25 de enero, Mercurio aparecerá por el este a las 5 de la mañana, el horario ideal para poder apreciar la alineación. En ese momento, Júpiter se verá hacia el noroeste, casi sobre nuestras cabezas estará Marte, a 45° hacia el este Saturno, un poco más abajo Venus y bien cerca del horizonte Mercurio.

La doctora en Astronomía Beatriz García señaló que hasta el 20 de febrero los planetas podrán verse alineados sin dificultad porque suelen ser mucho más brillantes que las estrellas. Y un motivo más para decidirse a mirar hacia el cielo poco antes de que amanezca es comprender que estos cinco planetas son los que el hombre ha visto sin necesidad de instrumentos desde la antigüedad.

Para reconocerlos, explicó la astrónoma, se debe tener en cuenta que Marte es de color rojo, Saturno algo amarillento y Júpiter blanco brillante, al igual que Venus (el más luminoso después del sol). Además, durante estos días se encontrará -entre Marte y Saturno- la constelación de Escorpio con la estrella roja Antares. Su forma es la de una cola de escorpión o un signo de pregunta.

Beatriz García explicó que la alineación es una cuestión aparente de la proyección del plano de las órbitas planetarias sobre el fondo del cielo. Agregó que aunque no es un evento muy original, sí se puede considerar llamativo y de hecho recuerda que ocurrió por última vez hace 10 años porque mucha gente habló de eso.

En esta ocasión le añade interés que la luna está en cuarto menguante, apenas una línea, que se irá «paseando» entre los planetas durante los próximos días.

Walter García comentó que en el pasado no se le atribuía a la alineación de planetas un significado de tanta importancia como a un eclipse o el paso de un cometa. Pero que cada uno de estos planetas era considerado un dios por distintas civilizaciones.

Una excursión para verlos

Aunque los cinco planetas podrán verse a simple vista en el Gran Mendoza, el grupo El Firmamento realizará una salida a San Carlos el sábado 6 de febrero, en la que los participantes podrán apreciar, a través de equipos otros detalles como las nubes de Júpiter, sus cuatro lunas y su mancha roja; los anillos de Saturno, el espacio negro que separa los interiores de los exteriores y sus dos lunas; las nubes y las fases de Venus; como también diversas nebulosas, galaxias y cúmulos.

Se trata de una de las excursiones gratuitas que los integrantes de este colectivo de astrónomos amateurs organiza periódicamente (para estar al tanto de las novedades se puede ingresar a www.elfirmamento.com.ar).

Para sumarse no es necesario contar con un equipo pero sí con movilidad propia y llevar comida y bebidas que se dispondrán en una mesa común. La Municipalidad de San Carlos ha dispuesto, además, un paseo por el desierto de Huayquerías.

La partida desde Mendoza está prevista a las 13 y se pasará la noche en los vehículos -o en carpa- para regresar a primera hora del domingo. Se requiere inscripción previa.

Por Sandra Conte – Diario Los Andes